<-- NIET ACTIEF -->

Duizenden wandelaars lopen tijdens de Nijmeegse Vierdaagse letterlijk de blaren op hun voeten. Die fysieke ongemakken wegen niet op tegen alle voordelen, laat onderzoek zien van hoogleraar Maria Hopman. Al jaren onderzoekt zij het effect van wandelen op onze gezondheid. Voordat de Vierdaagse losbarst, sprak gezondNU haar. Wat heeft wandelen te maken met het geheim van vitaliteit?

MariaHopmanDe afgelopen negen jaar deed professor Maria Hopman van het Radboudumc onderzoek naar de gezondheid van de ruim 48.000 wandelaars van de Nijmeegse Vierdaagse. Dit jaar viert het evenement zijn jubileum: het is de honderdste editie. Reden voor de hoogleraar Inspanningsfysiologie om de honderd oudste wandelaars eens extra onder de loep te nemen. Wat is het geheim van deze tachtig- en negentigplussers om vitaal te blijven? Hoe ontstaan gezondheidsverschillen tussen vitale en kwetsbare ouderen?

We weten veel over de gezondheid van ouderen die zorg nodig hebben, maar er is niet veel bekend over de gezondheid van vitale ouderen. Wat is hun geheim?
“Klopt. De centrale vraag die we ons dit jaar tijdens het onderzoek stellen is daarom: wat is de sleutel tot succesvol verouderen?”

De honderd oudste wandelaars hebben een leeftijd tussen 82 en 93 jaar. Wat onderzoekt u bij hen?

“We vragen hen naar hun beweeghistorie, leefstijl en gezondheid op verschillende leeftijden. Maar we meten ook breinfuncties, zoals reactiesnelheid. Daarnaast kijken we naar de kwaliteit van de bloedvaten en hun fysieke prestaties qua spierkracht, spiermassa, loopsnelheid en balans. We krijgen dus een heel compleet plaatje.”

Wat denkt u vooraf wat hun geheim voor succesvol verouderen is?

“Dit is natuurlijk een extreme groep, met een aantal negentigplussers die nog 30 kilometer wandelt. Er kunnen een aantal aspecten spelen: is dit een gelukstreffer, zijn dit mensen die overal tussendoor gefietst zijn? Of zit het toch in de genen? Of – en daar geloof ik zelf nog wel het meeste in – zijn dit mensen die over bepaalde psychologische karakteristieken beschikken? Het is een groep mensen die een bepaalde mindset heeft en zegt: ‘Ja, ik ben 86 jaar, maar waarom zou ik stoppen? Ik wil gewoon doorgaan!’ Zij staan ook nog heel actief in het leven.”

Hoe vergelijk je vitale ouderen met ouderen die zorg nodig hebben?

“We hebben een samenwerking met de afdeling Geriatrie en Eat2Move Wageningen. Hierdoor kunnen de gegevens van ouderen in verpleegtehuizen en andere zorginstellingen vergeleken worden met de gegevens van de ouderen die meedoen aan de Vierdaagse. Ik verwacht niet dat de oudste wandelaars kerngezond zijn, zij zullen ook best wat onder de leden hebben. Ik heb soms de indruk dat dit mensen zijn die vergelijkbare aandoeningen hebben als kwetsbare ouderen, maar toch doorgaan. Zij stoppen niet met wandelen of andere activiteiten in hun leven. Dat is mijn hypothese en daar hopen wij meer inzicht in te krijgen.”

Het Vierdaagseonderzoek besteedt ieder jaar aandacht aan de verschillen tussen wandelaars en niet-wandelaars. Wat doet wandelen met het lichaam?

“We zien keer op keer dat de eerste dag fysiek het zwaarst is: mensen hebben een hoge lichaamstemperatuur en hartslag, en kunnen last hebben van uitdroging. Maar op dag twee zien we al dat er bepaalde veranderingen hebben plaatsgevonden in de grote organen die je nodig hebt voor inspanning: het hart, de longen en regulatie van lichaamstemperatuur. Het lichaam past zich op een gunstige manier aan waardoor het op de andere dagen fysiek alleen maar beter gaat.”

gezondNU volgt onderzoeker Maria Hopman volgende week tijdens de Vierdaagse. Houd de website en Facebook in de gaten voor meer interviews.

Fotocredits: Mayabuns | Shutterstock.com